¿Qué es un camaleón? Todo lo que hay que saber

Cabe preguntarse ¿Qué es un camaleón?, ya que posee unas características muy curiosas e interesantes que lo diferencian de cualquier otro animal de la misma especie. El camaleón es un pequeño reptil con escamas que pertenece al grupo de los animales vertebrados. Llevan sobre la Tierra bastante más tiempo que los seres humanos. Los fósiles encontrados de este maravilloso animalito datan de hace más de 99 millones de años.

Los camaleones nos recuerdan vagamente a los míticos dragones de fantasía que se popularizaron en la Edad Media. Se conocen aproximadamente unas 161 especies diferentes. El camaleón es un ser extraordinario (y popular) debido a su capacidad de cambiar de color para camuflarse en el medio.

¿Qué es un camaleón?  ?Cuáles son sus características físicas?

El camaleón es un animal que nada más verlo llama la atención por su extraordinario aspecto físico.

Las características físicas de los camaleones varían mucho dependiendo de su tamaño. Hay una gran variedad de estos reptiles, que van desde los 2,9 centímetros de largo del camaleón Brookesia micra, hasta los 80 centímetros de longitud del camaleón Furcifer oustaleti, camaleón gigante de Madagascar.

El peso de los camaleones, dependiendo de la especie, puede estar entre 40 y 500 gramos.

Los rasgos comunes en todos estos animales son los ojos, la lengua, la forma de sus patas y la falta de oído externo. Entre sus capacidades destaca el poder de detectar vibraciones y sonidos de baja intensidad, se mueven muy lentamente, parece que van a cámara lenta.

Los camaleones de especies diferentes son muy diversos, los hay con colores muy vivos, con diferentes formas de cabeza, con cuernos, cascos, hocicos largos, etc. Del mismo modo, también los camaleones machos y hembras de la misma especie suelen variar en su aspecto externo.

El camaleón típico, el grupo más grande de camaleones, tiene una cola que a veces es más larga que el tamaño del cuerpo, la utiliza para agarrarse a los árboles o arbustos, de hecho, enrollada parece un “yoyó”. La cola de los camaleones enanos, al ser terrestres, son mucho más pequeñas.

El cuerpo suele ser estrecho y aplanado, son expertos trepadores, con cuatro patas y cinco dedos en cada una de ellas, cada dedo posee garras para trepar. Como curiosidad, las patas delanteras tienen dos garras en su parte exterior y tres en la posterior, en las extremidades traseras es al contrario.

Los ojos del camaleón

Los ojos de los camaleones son saltones, están ubicados en los laterales de la cabeza, son grandes, sobresalen de las cuencas y, además, cuentan con un sofisticado sistema de subsistencia para ellos, que es el “estrabismo voluntario”. Esta cualidad les ofrece la capacidad de mover los ojos independientemente uno del otro, con una visión de casi 360 grados. Poseen una buena visión diurna, distinguen los colores, aunque su visión nocturna es pobre, razón por la cual los camaleones solo cazan de día.

La lengua del camaleón

La lengua de los camaleones es su arma secreta, fuerte, musculosa y pegajosa, la utilizan para atrapar a sus presas. Es extensible y funciona a modo de tirachinas. En el extremo de la misma tiene una especie ventosa que, cuando golpea a su víctima, la atrapa con fuerza, después recogerá la lengua y se comerá su presa.

La lengua del camaleón es muy larga, en algunas especies hasta casi de un metro, siendo en algunas especies más larga que su cuerpo. Pueden proyectarla a mucha distancia y con gran velocidad desde la boca hasta su captura, principalmente insectos.

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¿Qué es un camaleón? ¿Dónde viven los camaleones?

El mayor número de camaleones vive o se encuentra fundamentalmente en África y en la isla de Madagascar, concentrándose aproximadamente el 80% de las especies conocidas. También se han localizado en Sri Lanka, India y Oriente Próximo; en Estados Unidos fueron introducidos en California, Florida y Hawái.

En Europa, hay poblaciones en la isla de Creta, Italia y Grecia, así como en la península ibérica, en el Algarve portugués y en Andalucía, desde la costa de Huelva hasta Almería, llegando hasta algunas zonas de Murcia.

Viven en diferentes hábitats, zona de bosques, selvas tropicales, sabanas, montañas, arbustos y, en menor medida, estepas y desiertos. Aunque generalmente son arbóreos, algunas especies habitan debajo de las hojas, en el suelo.

Cómo cambian de color los camaleones

La característica más llamativa de estos ejemplares de seres vivos es su habilidad para cambiar de color según ciertas condiciones ambientales externas y percepciones internas.

Supervivencia

Esta mutación instantánea se debe a la batería de pigmentos que contienen unas células especiales, denominadas cromatóforos, que se hayan dispersas por las capas externas de la piel. Su función es la de favorecer el camuflaje en el entorno, una acción que le servirá para cazar y esconderse de sus depredadores.

Comunicación

Pero, además de ser útil para protegerse y sobrevivir, el cambio de color también expresa su estado de ánimo. Una curiosidad que estos reptiles utilizan para evidenciar una situación de alerta, miedo, estrés, descanso, así como para demostrar rivalidad ante un competidor de la misma especie o comunicación directa con un igual.

Por el clima

También la climatología ejerce una influencia sobre los tonos que el camaleón adopta en su piel. Es el calor el que adecua el color al entorno con la función de autorregularse y optimizar sus recursos.

Ya sea por el clima, para defenderse, para comunicarse o para expresar su estado de ánimo, no hay lugar a dudas, el camaleón posee una cualidad excepcional que lo colocan como uno de los animales terrestres más sorprendentes de la naturaleza.

No obstante, no acaban aquí sus curiosas características, a los huesos de los camaleones les pasa igual que a los billetes de euros, brillan bajo la luz ultravioleta en la oscuridad, según un estudio de la revista Scientific Reports.

Los camaleones, por regla general, mudan la piel dos veces al año, son animales a los que no les gusta la compañía, excepto en la época de apareamiento. Además de los colores, usan los movimientos de su cuerpo para comunicarse, se hinchan o aplanan, amenazan con la boca abierta o silban. Son animales diurnos, siendo más activos cuando el cielo está iluminado y reciben sol. No en vano son reptiles, es decir, de sangre fría que se calienta con la incidencia de los rayos solares.

¿De qué se alimentan?

Los camaleones son depredadores oportunistas. Esto quiere decir que permanecen escondidos e inmóviles esperando a sus presas. Por tanto, aun no siendo animales que cacen de manera activa, comen alimento vivo.

La dieta del camaleón se compone básicamente de grillos, hormigas, gusanos, saltamontes, langostas, arañas, mantis y cucarachas, aunque las especies de mayor tamaño y algunos adultos pueden comer hasta crías de ratones o pequeños pajarillos. También comen algunos vegetales.

En cautividad, pueden comer además de los anteriores animales, frutas como plátanos, sandía, melón o bien brotes tiernos de lechuga, Pero, nunca cítricos. Los camaleones son omnívoros.

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¿Cómo se reproducen?

La mayoría de las especies de camaleones son ovíparas, es decir, las crías se forman dentro de un huevo y, cuando están listas para nacer, rompen el cascaron. Aunque también se da el caso de ser ovovivíparos. Es cuando los bebes camaleones se desarrollan en el interior de un huevo y además en el vientre de la progenitora. En estos casos, la madre lo expulsa de su cuerpo una vez que las crías han completado su proceso de desarrollo.

Las hembras, a las 3 o 6 semanas después de la fecundación, entierran los huevos en el suelo a no mucha profundidad. La cantidad de huevos de desove depende de la especie y el tiempo de nacimiento de las crías, en general, está entre los 4 y 12 meses después del desove.

En el caso de los ovovivíparos, el tiempo de gestación depende de la especie, pudiendo variar de 5 a 9 meses, alumbrando a sus crías vivas. Dependiendo de la especie, la madurez sexual del camaleón variará, por regla general, entre 4 y 10 meses.

¿Qué es un camaleón? y cuál es su esperanza de vida

Los camaleones en libertad, si no hay un depredador que se los coma, como las serpientes, monos, aves rapaces, etc., suelen vivir entre 5 y 10 años según la especie, algunas de mayor tamaño pueden durar 14 o 15 años.

En aquellos que permanecen en cautividad, como las mascotas, la esperanza de vida de los camaleones macho varía entre 7 y 8 años y las hembras suelen vivir entre 3 y 5 años. Una disminución de años que se debe a que las hembras ponen huevos y esto conlleva un desgaste muy importante de su salud.

 

Algunas especies de camaleones

Abarcar todos los tipos de camaleones que existen es imposible en un artículo tan reducido como este. Vamos a ofrecer por tanto solo algunos representativos. Estos animalitos exóticos forman parte de la familia Chamaeleonidae, dividiéndose en dos subfamilias.

Camaleones típicos

Perteneciente a la subfamilia Chamaeleoninae, es el grupo más grande de camaleones. Viven en árboles y arbustos.

Bradypodion

También llamado camaleón de Ituri, habita en el sureste de África, más concretamente en las regiones de Burundi, Ruanda, República Democrática del Congo y Uganda. Es ovíparo, mide unos 20 cm, tiene una cresta poco pronunciada y un corto hocico.

Se han encontrado camaleones de esta especie hasta los 2200 metros de altitud.

Calumma

Fundamentalmente se encuentra en la isla de Madagascar, se han contado muchas especies de este mismo género de camaleones, siendo muy variados. El calumma nasuta mide casi 10 cm y el calumma parsonii puede llegar hasta los 80 cm. Es ovíparo.

Trioceros

El trioceros de Jackson (Trioceros jacksonii) es nativo de África Oriental, encontrándose animales de esta especie a más de 3000 metros de altitud, se caracteriza por tener tres cuernos en su cabeza. Se introdujo en Hawái en 1970. Son ovovivíparos.

Furcifer

Estos camaleones son originarios de Madagascar, de tamaño grande y vivos colores. Es ovíparo y como máximo dura entre 3 y 6 años de vida. Los machos pueden alcanzar los 55 cm de largo y las hembras miden 35 cm, incluida la cola.

Camaleones enanos

Los camaleones enanos (Subfamilia Brookesiinae) subsisten fundamentalmente en el suelo.

Brookesia

Habitualmente se encuentran en Madagrascar, los adultos normalmente miden unos 10 cm de longitud. Hasta 2020, el Brookesia micra era el espécimen más pequeño que se conocía, con una longitud de 29 mm, pero en enero de 2021 se ha encontrado una nueva especie aún más pequeña, con tan solo 13,5 mm de longitud, denominándose Brookesia nana.

Rhampholeon

Se les denomina también como camaleones pigmeos, su longitud alcanza los 6 cm incluida la cola, por lo que se le conoce también como camaleón enano de cola corta. Originalmente son de la parte central del este de África viviendo entre las hierbas, arbustos o en las ramas más bajas de los árboles.

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